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Uber冤枉原来Waymo的激光雷达专利

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来源: 作者: 2019-04-05 22:54:37

雷锋按:今年年底 Waymo 的自动驾驶打车服务就要正式落地了,但就在这个关键节骨眼上,一名工程师却让这位业界先驱变得相当难堪。他的大动作乃至会让 Waymo 状告 Uber 激光雷达专利侵权的合法性子虚乌有,而这是 Uber 重金聘请的律师和业界专家都无能为力的“壮举”。

据外媒 Arstechnica报道,在工程师 Eric Swildens 的一次投诉后,美国专利和商标局(USPTO)驳回了 Waymo 936 专利组合中的 53 项专利所有权,终究唯一 3 项幸存。USPTO 发现,Waymo 的专利中有的只是简单复制了 Velodyne 的技术,有的在技术上则根本行不通。

Swildens投诉 Waymo 不为钱也不为个人利益,听到 USPTO 的公正判决后他很高兴。“这些专利 Waymo 从一开始就不该拿到。”他说道。“虽然专利写的神乎其神,但在我看来,那些号称是 Waymo 发明的技术其实跟他们没关系。”

据雷锋了解,Waymo 手上的这份 936 专利组合在去年的自动驾驶知识产权世纪大战中是它的超级武器,凭仗实打实的专利,Waymo 终究使 Uber 自动驾驶部门解散,不但灵魂人物被迫离职,还赔了 2.45 亿美元。而这场官司的起因就是 Waymo 工程师在供应商的邮件中发现自家专利中的一项激光雷达电路板设计专利被带到了 Uber,而这项专利就在 936 专利当中。

该专利描写了如何使用包括电感器和氮化镓晶体管的电路来配置激光二极管以发射激光脉冲。这个无意中的发现让 Waymo 找到了打击竞争对手的机会,同时它还能顺手“除掉”威逼最大的叛将 Anthony Levandowski。

2017 年 8 月,Uber 同意重新设计自家激光雷达,与 936 专利撇清关系。今年 2 月,它又与 Waymo 和解,赔了 2.45 亿美元(Uber 股票),同时许诺不再复制 Waymo 的技术。和解乃至还有相当刻薄的条款,即任何 Waymo 的机密信息,不管软件还是硬件 Uber 都不能使用。

Swildens指出,Waymo 的专利被驳回后,Uber 就没有必要重新设计激光雷达,由于那些所谓的侵权专利已无效了。Uber 发言人则表示,虽然 USPTO 给出了新的判决,但它不会重蹈覆辙。

“我只是个感兴趣的旁观者”值得一提的是,Swildens 并不是 Uber 或 Velodyne 搬来的援军,他乃至都不是自动驾驶从业者,而是一家小型云计算新创公司的员工。Swildens 也是在关注这场知识产权大战时对这些专利产生了兴趣,他发现原来 Waymo 的激光雷达电路设计的这么简单。“这样的设计水平,前人怎样可能没做过,我不相信。”Swildens 说。

因而,他开始研究 Waymo 专利诞生前的相干专利和书籍,乃至自掏腰包(6000 美元)向 Waymo 的专利发起挑战。Waymo 也予以反击,不但发文自证清白,还找了专家见证,乃至试图修改一些专利中的语句和原理图以保护自家专利。

不过,USPTO 可不领情。今年 3 月,一名审核员表示, Waymo 重新制作的激光雷达点火电路原理图在技术上根本不可行,简直是在玩“魔法”。

半年以后,靴子还是落了地。

Waymo 的许多专利设计确切是“站在了巨人的肩膀上”,一项代号 558 的专利乃至还动了激光雷达 行业老大 Velodyne 的蛋糕。Swildens 表示,这样的结果他绝不吃惊。“在我调查 Waymo 的专利时就发现,它很多专利都是无效的。”他说道。“我敢提交复审就是由于我相信自己的判断。”

这样的结果让 Waymo 相当尴尬,毕竟 2017 年时公司 CEO John Krafcik 还曾信心十足的表示 Waymo 已可以“从零开始”自研激光雷达,而此前它也是从 Velodyne 购买激光雷达。

在那场宣誓“独立”的会上,Krafcik 还表示:“自行设计激光雷达系统不但能让 Waymo 取得更可靠的产品,还能节省大量本钱。”他说道,“就在几年前,1台顶级 Velodyne 激光雷达就要卖 7.5 万美元,而我们自主设计的产品能将本钱下降 90%。”

此次的专利驳回事件恐怕会让人们对 Krafcik 的豪言壮语打上问号。“Waymo 激光雷达的设计明显是基于 Velodyne 产品的。”Swildens 说。“Waymo 用的电路与 Velodyne 类似,但它竟然还要拿这样的东西申请专利。”

专利到底属于谁?将 Uber 告上法庭时 Waymo 在诉状中写道,“Waymo 发明这些技术花了大量研发资金,研发、实验和试错更是消耗了多年时间。如果被告不立即停止侵权,Waymo 将蒙受巨大损失。”如果 Velodyne 成心打官司,那末坐在被告席上的恐怕就要换成 Waymo 了。

不过,现在激光雷达行业的问题有点复杂。为了保住自己的王位,Velodyne 正忙着状告固态激光雷达新创公司 Quanergy 专利侵权,而 Quanergy 也挺硬气,它捉住 558 专利不放,称 Velodyne 这项专利也是无效的。

为了保住 558 专利,Velodyne 也在试图对其进行修改,但法院认为这个专利包中,有些专利也不合格。对此事,Velodyne 也谢绝发表评论。

圣克拉拉大学法学院高科技法研究所的 Brian Love 正告称,虽然 Waymo 和 Velodyne 的专利可能会被驳回,但这并不是新创公司们“擅自”使用的借口。由于在专利法行业,所谓的最终驳回根本不算划上句号,原专利具有者仍然可以在最终驳回后有所动作。另外,专利包中专利众多,如果你擅自使用,专利所有者仍然可以将你告上法庭。

作为自动驾驶行业的标杆,Waymo 手上仍然有数百项自研或购买的专利,即便 936 专利被夺走,它仍然有足够高的专利“长城”来护卫自己的王座。

雷锋(公众号:雷锋):

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